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Pourquoi les horloges ne comportent pas 24h ?

par Bidib, le 18/04/2014 à 13:26 - 3047 visites

Mon fils de 5 ans vient de me poser une question à laquelle Google n'a pas su répondre : pourquoi donc les horloges n'indiquent-elles pas l'heure sur 24 heures au lieu de 12 ? Cela entretient une confusion entre le matin et l'après-midi et complique l'apprentissage de l'heure.

PS : Je viens de découvrir le guichet du savoir, et je trouve l'initiative absolument GENIALE. J'espère qu'il ne sera pas submergé de questions et perdurera ! Bravo à toute l'équipe.

Réponse du Guichet du savoir

par gds_et, le 22/04/2014 à 11:27

Bonjour,

Tout d’abord, précisons que, selon qu’on parle d’horloges analogiques (à cadran) ou numériques, ou bien selon la zone géographique, deux systèmes horaires existent : le système horaire sur 24h et le système horaire sur 12h, historiquement plus populaire en Europe du nord, et aujourd’hui principalement utilisé dans les pays anglophones.

Ces deux systèmes sont des conventions de mesure du temps, dont l’origine commune pourrait remonter au Egyptiens ou aux Babyloniens. On ignore si ce choix de diviser le jour et la nuit en 2x12h est d’origine purement mathématique, ou liée à l’observation du ciel :

La division du jour en 24 parties

L’origine de la division du jour en 2 fois 12h reste un peu énigmatique, mais diverses interprétations ont été données.
L’origine pourrait être d’ordre purement mathématique2, car 12 est le plus petit entier ayant 6 diviseurs (1,2,3,4,6,12), de même que 60 est le plus petit entier ayant 12 diviseurs
(1,2,3,4,5,6,10,12,15,20,30,60)…
Cette division pourrait avoir été créée en analogie avec l’année solaire divisée en 12 mois, car elle contient environ 12 lunaisons…
Une autre interprétation, liée à l’observation du ciel chez les Égyptiens, a été donnée par le mathématicien et historien des sciences anciennes, Otto Neugebauer. Nous la reprenons dans les quelques lignes qui suivent.
Les Egyptiens, les Chaldéens et plus tard les Grecs utilisaient des Levers et Couchers d’étoiles pour se repérer dans l’année solaire. En Egypte, on groupait les jours en 36 périodes de 10 jours (plus 5 jours dits « épagomènes ») ; la voûte céleste était donc divisée en 36 décans de 10°, étoiles brillantes ou constellations, chacun présidant la décade de l’année où son lever héliaque avait lieu.
[…]
D’autre part, Hérodote (484-420 avant J.C.) semble plutôt donner une origine babylonienne à cette division. En effet, dans son « Histoire » (Livre II, 109), il raconte ainsi comment les percepteurs égyptiens mesurent le terrain perdu par les paysans en raison des crues du Nil et diminuent la redevance au prorata. « C’est ce qui donna lieu, à mon avis, à l’invention de la géométrie que des Grecs rapportèrent dans leur pays. Car, pour l’usage du polos, du gnomon et pour la division du jour en douze parties, c’est des Babyloniens que les Grecs les apprirent ».Les Babyloniens auraient-ils emprunté les 24 heures aux Égyptiens ?


Source : A propos des heures planétaires : I, Charles-Henri Eyraud, Paul Gagnaire. (vous pouvez aussi consulter la deuxième partie consacrée aux cadrans d’heures planétaires, et leur lien avec l’astrologie : A propos des heures planétaires : II)


On peut se demander pourquoi, dans les pays basés sur le système horaire sur 24h (dont nous faisons partie), les cadrans d’horloge indiquent 12h et non 24. Nous n’avons pas trouvé de réponse formelle à cette question. On peut cependant envisager de nombreuses raisons, aussi bien techniques (il était peut-être plus facile de construire des horloges basées sur un système de 12h, d’autant plus à une époque où l’horlogerie se déréglait facilement d’un quart d’heure par jour, au mieux !) que culturelles (l’héritage du système babylonien qui compte sur une base en 60, divisible par 12 et non par 24), ou bien encore par mimétisme des cadrans solaires, qui ne comptaient que les 12 heures de la journée…
L’ensemble de ces hypothèses sont expliquées sur le forum futura-sciences : pourquoi une horloge a-t-elle 12h ?

Précisons aussi que l’invention des horloges mécaniques est assez tardive, puisqu’elle date du XIVe siècle. Auparavant, on mesurait le temps avec des sabliers, des bougies, des clepsydres… Les premières horloges, qui ornaient les églises et les beffrois, n’avaient ni cadran, ni aiguilles : reliées à une cloche, leur seule fonction était de sonner les heures et les quarts, avec une précision approximative… Il fallait les remettre à l’heure tous les jours à l’aide d’un cadran solaire.
Source : Une histoire du temps et des horloges, Marie-Christine de la Souchère

Ce même ouvrage, sans en préciser la raison, indique à propos des cadrans des horloges que aux cadrans journaliers, portant vingt-quatre graduations horaires, avaient succédé les cadrans semi journaliers de douze heures. Au début, seules les heures étaient indiquées, les régulateurs ne possédant pas l’efficacité suffisante pour produire la minute et la seconde. L’indication simultanée des heures et des minutes, grâce à deux aiguilles concentriques décrivant un tour respectivement en douze heures et une heure, remonte à la fin du XVIIe siècle. Ce fut le grand horloger londonien Daniel Quare (1649-1724) qui adapta l’aiguille des minutes à notre cadran, lequel fut modifié une nouvelle fois vers 1730 par l’introduction de l’aiguille des secondes.

Enfin, on trouve quelques exceptions à la règle : l’horloge astronomique de Venise indique 24h, ainsi que les phases de la lune, la position du soleil et des signes du zodiac, et les saisons : elle était utile aux navigateurs pour prévoir les moments favorables de la navigation.

Source : venise1.com

Image
Source : routard.com


On trouve même des montres et des horloges analogiques de 24h dans le commerce :

Image
Source : forum.horlogerie-suisse.com

Image
Source : antistresso.com


Enfin, pour aider votre fils à s’y retrouver, voici un rappel des correspondances entre les systèmes 24h et 12h (qu’on trouve sous forme de tableau dans Wikipedia):

24 heures 12 heures
00:00 12:00 AM
(minuit)
01:00 1:00 AM
02:00 2:00 AM
03:00 3:00 AM
04:00 4:00 AM
05:00 5:00 AM
06:00 6:00 AM
07:00 7:00 AM
08:00 8:00 AM
09:00 9:00 AM
10:00 10:00 AM
11:00 11:00 AM
12:00 12:00 PM
(midi)
13:00 1:00 PM
14:00 2:00 PM
15:00 3:00 PM
16:00 4:00 PM
17:00 5:00 PM
18:00 6:00 PM
19:00 7:00 PM
20:00 8:00 PM
21:00 9:00 PM
22:00 10:00 PM
23:00 11:00 PM
24:00
(occasionnel) 12:00 AM
(minuit)


Pour aller plus loin :

Une histoire illustrée de la mesure du temps : de la course du soleil aux horloges atomiques, Jean Jandaly
Histoire universelle des chiffres : l'intelligence des hommes racontée par les nombres et le calcul, Georges Ifrah
Système horaire, Wikipedia
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