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x ou inconnu

par Guichet du Savoir, le 19/03/2010 à 10:38 - 3962 visites

Question

Pourquoi "l'inconnu" est-il désigné X? (en maths, pour la justice, etc.)

Réponse du service Guichet du Savoir

[i]Certaines informations nécessaires à la compréhension et la résolution d'une équation sont parfois sous-entendues. En particulier, une convention usuelle de notation veut que les lettres du début de l'alphabet (a, b, A, B...) représentent des paramètres, alors que celles de la fin de l'alphabet (principalement x, y, z, X) désignent des inconnues. Ainsi « Résoudre l'équation ax2 + bx + c = 0, d'inconnue , pour toute valeur des paramètres » pourra s'abréger sans trop d'ambiguïté en « Résoudre dans : ax2 + bx + c = 0 ».[/i]source : Wikipedia

X : 24e lettre de l'alphabet, [i]dont les mathématiques se sont emparées et dont on ne peut plus se passer : sans X, coment pourrait-on parler d'une chose ou d'une personne qu'on ne connaît pas.
Il ne faut pas que la langue se scandalise de la mainmise sur XYZ... Belle revanche pour ces "inconnues" désormais aussi indispensables que prestigieuses, qui ont fait leur entrée en mathématiques avec Descartes (1596-1650), mais dans l'ordre inverse. Comme il a maintes fois proclamé son indépendance vis-à-vis des "Anciens", en annonçant dans sa "Géométrie" qu'il prend z pour (première) quantité inconnue, il semble avoir trouvé encore une façon de se démarquer de ceux qui l'ont précédé, et en particulier de François Viète, qui avait choisi A, première voyelle, comme première inconnue. Dernière consonne en lieu de première voyelle, ces histoires de caractères opposés pourraient bien rendre compte, de A à Z, d'un caractère de plus.[/i]
source : Dictionnaire de mathématiques élémentaires : pédagogie, langue, méthode, exemples, étymologie, histoire, curiosités / Stella Baruk

C'est ainsi que la lettre X a été utilisée pour d'autres applications qu'en mathématique, toujours pour signifier l'inconnu :
- accouchement sous x
- porter plainte contre X
- rayons x (nommés ainsi car ils étaient d'une nature inconnue)

Par contre, l'X comme symbole de l'Ecole polytechnique, vient de son insigne représentant deux canons croisés.
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